Número de mundos alienígenas confirmados se aproxima de 1.000

Apenas duas décadas após a descoberta do primeiro mundo além do nosso sistema solar, os astrônomos estão se aproximando do planeta alienígena número. 1.000.
Quatro das cinco principais bases de dados que catalogam as descobertas de exoplanetas agora listam mais de 900 mundos alienígenas confirmados, e duas delas já chegaram a 986 ontem (26 de setembro). Assim, o milésimo exoplaneta confirmado pode ser anunciado em questão de semanas. Em 1992, pesquisadores detectaram dois planetas orbitando um pulsar a cerca de 1.000 anos-luz da Terra. A confirmação do primeiro mundo alienígena circulando uma estrela “normal” como o nosso sol não veio antes de 1995.
 
E as descobertas continuam, conforme os astrônomos continuam a aprimorar suas técnicas e peneiram os dados retornados por instrumentos no solo e no espaço. Os maiores números em um futuro próximo devem vir do telescópio espacial Kepler, da NASA, que acumulou muitas descobertas antes de ser danificado em maio deste ano, quando a segunda de suas quatro rodas de reação falhou. O Kepler identificou 3.588 candidatos a planetas. Apenas 151 desses mundos foram confirmados até agora, mas os cientistas da missão disseram que esperam que pelo menos 90% sejam confirmados.
 
E estes números, embora parecem impressionantes, representam apenas a ponta do imenso iceberg planetário da nossa galáxia, a Via Láctea. O Kepler estudou um pequeno pedaço do céu, e só viu os planetas que cruzaram a frente de suas estrelas a partir do ponto de vista do telescópio. [60 bilhões de planetas podem sustentar vida na Via Láctea]
 
Talvez o que mais surpreende é a impressionante diversidade de planetas. Os cientistas descobriram exoplanetas tão leves e arejados quanto o isopor, por exemplo, e outros tão densos como o ferro. Eles também descobriram uma série de mundos que parecem orbitar na zona habitável de suas estrelas – a região que recebe a temperatura ideal para a existência de água líquida em abundância na superfície, de modo que poderia permitir a existência de vida como a conhecemos.
 
Mas a busca continua, e o objetivo é claro: encontrar a primeira Terra alienígena. Os cientistas da missão Kepler expressaram confiança de que eles ainda podem alcançar essa meta. O Laboratório de Habitabilidade Planetária mantém o controle de todas as cinco bases de dados, cujo número diferente destaca as incertezas envolvidas na detecção de exoplanetas.

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