20 de mai de 2013

Os bizarros mundos que orbitam pulsares

Imagine um planeta em órbita de uma estrela morta. O mundo seria banhado por um coquetel letal de raios-X e partículas carregadas, emitidas por uma estrela tão fraca em luz visível que dificilmente lançaria uma sombra sobre a superfície deste mundo. Isso tudo pode soar como ficção científica, mas mundos bizarros como este realmente existem. Nós estamos constantemente descobrindo mais e mais exoplanetas em torno de estrelas distantes e, mais do que isso, encontrando planetas cada vez mais parecidos com a Terra. Dito isto, é fácil esquecer que os primeiros exoplanetas descobertos não eram realmente muito parecidos com o nosso.
 
Na verdade, o primeiro exoplaneta a ser descoberto foi em órbita em torno de um pulsar – uma estrela morta há muito tempo. Os pulsares são os restos minúsculos de estrelas massivas, extremamente densos – um tipo de estrela de nêutrons que gira rapidamente. Os pulsares são bolas de nêutrons compactadas de modo bizarro, e se formaram quando algumas das maiores estrelas do universo explodiram como supernovas. Estas não podem parecer, à primeira vista, bons lugares para procurar planetas. Supernovas são, francamente, eventos apocalípticos que vaporizam facilmente qualquer planeta próximo.
 

Mundos estranhos

No entanto, sabemos de um punhado de planetas que orbitam esses estranhos sóis mortos-vivos. O primeiro descoberto foi há mais de duas décadas, ao redor de um pulsar conhecido como PSR 1257 +12. Pulsares emitem dois feixes de radiação do seu polo magnético norte e sul. Como os polos magnéticos da estrela não se alinham com a maneira como ela gira, isso significa que podemos ver flashes sempre que um feixe está apontando para nós – exatamente do jeito que vemos flashes de luz de um farol no horizonte. Os pulsos que vemos aqui na Terra são tão regulares que você pode definir o seu relógio por eles, mas isso também significa que quaisquer alterações no tempo de pulso são muito fáceis de detectar. Se um pulsar carrega planetas consigo, dois pequenos puxões gravitacionais acontecem em sua órbita, alterando o tempo de pulso. O efeito é minúsculo, mas está lá.
 
PSR 1257 +12, em particular, é um pulsar de milissegundo – ele gira tão rápido que essas pequenas mudanças podem ser notadas facilmente. Este pulsar em particular é agora conhecido por ter um sistema de três planetas ao seu redor. Dois deles são super-Terras, e um é pouco mais massivo do que a lua da Terra – o menor exoplaneta conhecido até muito recentemente. Enquanto isso, em torno de um outro pulsar, um planeta conhecido como PSR B1620-26 b é realmente um gigante, com duas vezes e meio a massa de Júpiter. PSR B1620-26 b é o planeta mais antigo que conhecemos. Sua idade venerável de 12,7 bilhões anos o torna quase tão antigo quanto o próprio Universo. Mundos como estes são certamente planetas “alienígenas”, na medida que são tão diferente de tudo que conhecemos que é difícil até mesmo adivinhar como eles seriam de perto.
 
Se estes mundos tiverem uma atmosfera, então eles podem ter deslumbrantes auroras boreais em todos os locais. Banhados por partículas carregadas dos pulsares que orbitam, as moléculas em atmosferas destes planetas seriam constantemente dilaceradas, levando-os a emitir enormes explosões de luz. Quanto ao planeta gigante, é difícil dizer ao certo o que acontece com um gigante gasoso após 12 bilhões de anos. Os planetas gigantes em nosso próprio sistema solar estão, na verdade, se resfriamento. Júpiter, em particular, é conhecido por emitir mais energia do que a luz infravermelha que recebe do sol. Isto é por causa de um processo chamado de aquecimento Kelvin-Helmholtz, e isso significa que Júpiter está decrescendo cerca de dois centímetros por ano. Ao longo de toda a vida humana, este efeito é quase imperceptível. Mas o planeta PSR B1620-26 b é mais de 8 bilhões de anos mais velho do que Júpiter.
 
No entanto, outro planeta em um pulsar é, de alguma forma, ainda mais estranho. PSR J1719-1438 b, descoberto em 2011, é composto principalmente por carbono, cristalizado em diamante. É tecnicamente uma estrela anã branca muito pouco massiva, que teve a maioria de sua massa roubada pelo pulsar que orbita. Como tem menos massa do que Júpiter, ela é na verdade mais um planeta do que uma estrela, em outras palavras, uma estrela que se tornou um planeta gasoso. Na verdade, PSR J1719-1438 b é o planeta mais denso já descoberto, com pressões intensas encontradas abaixo de sua superfície que cristalizam o carbono sem dificuldades. Isso soa bonito, mas infelizmente para os turistas futuros, a gravidade na superfície desse mundo estranho seria suficiente para acabar com todos os visitantes instantaneamente, isso sem contar na radiação proveniente do pulsar, é claro.
 
Uma questão interessante que pode vir à mente é que, com as recentes conjecturas sobre a possibilidade de vida em planetas que orbitam anãs brancas, poderiam planetas em pulsares ser a casa de algum tipo de vida? Francamente, isso parece ser extremamente improvável. Eu nunca gosto de usar a palavra impossível, mas as condições em torno de um pulsar são tão hostis que os tipos de moléculas que a vida como a conhecemos são feitas seriam fragmentadas rapidamente. Especular brevemente, mesmo se houver a vida em planetas como esses, ela teria que existir abaixo da superfície de seu planeta, e provavelmente seria tão diferente que teríamos problemas em reconhecê-las.
Fonte: http://news.discovery.com

Busca pelas ondas gravitacionais esquenta

Nos próximos cinco anos, os cientistas devem descobrir a prova de que o espaço e o tempo podem “enrugar” na forma de ondas gravitacionais.
Impressão do artista de ondas gravitacionais de dois buracos negros em órbita.
CRÉDITO: K. Thorne (Caltech) e T. Carnahan (NASA GSFC)

Essas ondas foram previstas há quase 100 anos por Albert Einstein,em sua teoria geral da relatividade, mas nunca foram encontradas. Isso pode mudar em breve, quando as últimas experiências mais sensíveis à caça ondas gravitacionais vierem à tona, segundo M. Mansi Kasliwal, astrônoma do Observatório da Instituição Carnegie, EUA. De acordo com a relatividade geral, objetos maciços curvam o espaço e o tempo ao seu redor, como uma bola de boliche sobre uma cama elástica, fazendo com que objetos de passagem, e até mesmo a luz, viajem por caminhos curvos, criando a gravidade, a força que mantém os planetas em órbita do Sol.
 
Quando dois objetos extremamente densos, como estrelas de nêutrons (estrelas tão densas que os prótons e elétrons dos átomos colapsam para formar nêutrons) ou buracos negros, orbitam entre si em pares binários, e suas interações devem criar ondulações no tecido do espaço-tempo chamadas ondas gravitacionais. As ondas mais poderosas surgem quando duas estrelas de nêutrons ou buracos negros se fundem. Essas ondas devem ser detectadas por meio dos experimentos chamados Advanced LIGO (Observatório a Laser de Ondas Gravitacionais por Interferômetro) e Advanced Virgo, previsto para entrar em operação em 2017.
 
Eles vão usar cada detector em forma de um L gigante em Louisiana, Washington e na Itália, para procurar mudanças nos comprimentos dos braços dos detectores de ondas gravitacionais causadas quando estas passarem. No canto do “L”, um laser é dividido em dois feixes que viajam para trás e para baixo do comprimento dos dois braços (cada um entre 2 e 4 quilômetros). Se uma onda gravitacional passa através, estes comprimentos são esticados e comprimidos, dependendo da sua orientação, criando uma pequena diferença , mas detectável no comprimento dos dois braços.
 
Visualização 3D de ondas gravitacionais produzidas por dois buracos negros em órbita.
CRÉDITO: Henze / NASA

As versões iniciais do LIGO e Virgo já estão operando, mas ainda não são sensíveis o suficiente para detectar ondas gravitacionais. Quando eles forem atualizados à sensibilidades elevadas, porém, eles devem revelar as ondas gravitacionais pela primeira vez. Estas observações não apenas provar a existência das ondas, mas também oferecem informações sem precedentes sobre os raros fenômenos cósmicos e extremos que elas criam. “A confiança é muito grande que possamos detectar as ondas gravitacionais”, disse Kasliwal. “Se a relatividade geral de Einstein estiver certa, então devemos vê-las.” Ela estima que as experiências são susceptíveis de detectar entre 4 e 400 ondas gravitacionais em um ano.
 
Não detectar nenhum seria um grande desastre, de modo que será preciso repensar a nossa compreensão sobre a gravidade. Quando uma onda gravitacional for avistada, ela provavelmente irá desencadear uma colaboração global para tentar encontrar a fonte da onda no céu. Ao comparar os sinais observados nos vários detectores ao redor do mundo, os cientistas podem ter uma ideia melhor de qual direção a onda veio. Então, eles podem apontar os telescópios em direção a esse ponto e buscar a fonte.
Fonte: http://www.space.com

SDSSJ1506 +54: A galáxia mais “ecológica” do universo

Cientistas descobriram o que pode ser a galáxia mais ecológica já vista – uma fábrica de estrelas que opera em uma taxa de eficiência de quase 100%.
A NASA anunciou a descoberta da galáxia denominada SDSSJ1506 54, ela está localizada a 6 bilhões de anos-luz de distância da Terra, e produz estrelas à uma taxa centenas de vezes maior do que a Via Láctea. A maioria das galáxias usa apenas uma pequena fração do seu combustível disponível para produzir estrelas, mas em SDSSJ1506 +54, ele é rapidamente consumido para tal fim. E enquanto as estrelas tendem a se formar nos braços espirais, neste caso, o gás é coletado no centro da galáxia, onde um tumulto furioso de formação de estrelas está ocorrendo.
 

Berçários estelares

 
Novas estrelas surgem quando o gás em uma nebulosa, por exemplo, colapsa sob a força da gravidade, apertando os átomos a ponto de desencadear uma fusão nuclear. Mas quando uma estrela se forma, sua poderosa radiação sopra o gás para fora, tornando difícil para o gás ao redor formar novos astros. Este efeito limita a taxa máxima possível de formação de estrelas, mesmo na galáxia SDSSJ1506 +54.
 
“Nós vemos um pouco de gás efluente de SDSSJ1506 +54 viajando a milhões de quilômetros por hora, e esse gás pode ter sido afastado pela poderosa radiação das estrelas recém-formadas”, disse o coautor do estudo Ryan Hickox, astrofísico do Dartmouth College, EUA. Apesar de suas peculiaridades, SDSSJ1506 +54 é uma galáxia normal registrada em uma fase curta de evolução. Dentro de algumas dezenas de milhões de anos, a galáxia provavelmente terá usado a maior parte de seu gás e se tornará uma galáxia elíptica comum.

LHC recria raro estado de matéria que existiu após o Big Bang

 
Créditos da Imagem: iStockPhoto
 
O Grande Colisor de Hádrons (LHC) recriou as menores gotículas de um estado primordial de matéria que existia momentos após o Big Bang, há cerca de 13,8 bilhões de anos. Esse surpreendente resultado foi alcançado através do disparo de prótons em íons de chumbo. Usando dados do LHC (atualmente inoperante para atualização), físicos da Universidade de Vanderbilt, em Nashville (EUA), analisaram resultados da colisão de prótons com íons de chumbo dentro dos detectores do acelerador de partículas, em um esforço para acessar estados ainda mais exóticos de matéria. Até então, o LHC só havia realizado colisões de prótons com prótons e chumbo com chumbo.
 
Íons de chumbo são 208 vezes mais massivos do que prótons individuais, então eles carregam mais energia. Portanto, colisões de chumbo com chumbo são, claro, muito energéticas. O LHC vem realizado esse tipo de colisão desde 2010, revelando uma visão fascinante sobre as condições do universo instantes após sua origem, o Big Bang. Enquanto peneiravam as enormes quantidades de dados obtidas durante as colisões, os pesquisadores notaram que gotículas de um estado primordial de matéria foram sendo criadas. E “pequena” é pouco para descrever a natureza dessas gotículas, que medem apenas 1/100.000 o tamanho de um átomo de hidrogênio, ou 1/100.000.000 o tamanho de um vírus.
 
Momentos após o Big Bang, toda a matéria do universo era uma sopa com uma temperatura e energia extremamente elevada. Todas as forças e matérias estavam misturadas, em uma confusão inimaginável. Conforme o universo foi se expandindo e esfriando, a matéria começou a se separar das forças fundamentais da natureza (electromagnetismo, gravidade, força nuclear forte e força nuclear fraca). De enorme interesse para os físicos de partículas é um estado da matéria chamado plasma quark-glúon. Ao colidir íons de energia cada vez mais alta, as condições do Big Bang podem ser replicadas em uma escala de tempo cada vez menor, dando-nos um vislumbre de um estado de matéria que só existiu durante alguns instantes do universo.
 
A surpreendente descoberta revelou que o plasma quark-glúon possui um comportamento semelhante a um líquido, diferentemente do que se imaginava. Curiosamente, os pesquisadores não tinham ideia de que as colisões entre prótons e íons de chumbo poderiam criar um plasma quark-glúon. Tais colisões, teoricamente, não deveriam gerar energia suficiente. As gotículas do plasma quark-glúon possuíam um tamanho de 1/10 o de produtos produzidos pelas colisões entre chumbo-chumbo, tornando-as menores gotas de detritos medidas em um acelerador de partículas. 
 

Padrões de Duna de Titã

Imagem: NASA / JPL-Caltech, e NASA / GSFC / METI / ERSDAC / JAROS e EUA / Japan ASTER
 
Dados obtidos pela sonda Cassini da NASA mostram que o tamanho e os padrões das dunas na lua Titã de Saturno varia em função da altitude e da latitude. As dunas em áreas que são mais elevadas ou mais altas em latitude como a região Fensal mostrada na parte inferior esquerda da imagem acima, tende a ser mais fina e mais vastamente separada, com vazios que têm uma cobertura de areia mais fina. Dunas na região Belet, mostrada no quadro superior esquerdo da imagem acima, estão mais baixas em latitude e altitude. As dunas em Belet são mais largas, com uma cobertura mais espessa de areia entre elas. As dunas do Kalahari na África do Sul e na Namíbia, localizadas numa região com disponibilidade limitada de sedimentos, e mostrada no quadro inferior direito da imagem acima, mostra efeitos similares às dunas de Fensal. As dunas Belet em Titã, lembram as dunas de Oman, do Yemen e da Arábia Saudita, na Terra, onde existe uma abundante quantidade de sedimentos disponível. As dunas de Oman são mostradas no quadro superior direito da imagem acima.
 
O efeito da altitude sugere que a areia (provavelmente composta de hidrocarbonetos) necessária para gerar as dunas esteja na sua maior parte localizada nas terras baixas de Titã. A órbita elíptica de Saturno pode explicar por que as dunas tendem a ser mais finas, mais vastamente separadas e com menos cobertura de areia em áreas entre as dunas à medida que se move para o norte em latitude. Os verões no hemisfério sul são mais curtos e mais quentes do que os do hemisfério norte, possivelmente deixando o solo no sul menos úmido pois as áreas mais ao norte experimentam mais evaporação e condensação. Quando o solo está úmido, é mais difícil mover as partículas de areia pois elas ficam mais pesadas. Como resultado é mais difícil construir dunas.
 
As imagens das dunas Belet e Fensal foram obtidas pelo instrumento de radar da sonda Cassini no dia 28 de Outubro de 2005 e em 10 de Abril de 2007. As imagens foram processadas com a intenção de mostrar a mesma escala espacial. Nessas imagens, as dunas de Titã são as linhas escuras que têm entre 1 e 2 km de largura. A Fensal aparece muito mais brilhante nessas imagens de radar do que a Belet, pois existe uma cobertura de areia mais fina nas áreas entre as dunas. Essas áreas entre dunas são também mais largas do que as da Belet. A imagem das dunas de Oman, também conhecidas como dunas no Rub’al Khali, ou Empty Quarter, foi obtida pelo instrumento Advanced Spaceborne Thermal Emission and Reflection Radiometer (ASTER), um instrumento que viaja na órbita do nosso planeta a bordo do satélite Terra da NASA. As imagens das dunas Kalahari no Deserto da Namíbia também foram obtidas pelo ASTER.
Fonte: http://www.nasa.gov

"Cometa pode matar toda a vida": há 103 anos, Halley apavorou a Terra

O cometa causou pânico em sua passagem em 1910 Foto: Nasa / Divulgação
O cometa Halley é um velho conhecido da humanidade - há milênios vemos ele passar periodicamente pelos céus do nosso planeta. Em 1910, mais uma passagem estava prevista e os jornais anunciavam que a pedra de gelo e gás poderia resultar em um espetáculo nos céus do planeta. Mas, então, cientistas calcularam que poderíamos passar pela cauda do cometa. E o pânico começou quando descobriram que a cauda do Halley tinha um gás mortífero: o cianogênio. E a passagem da Terra pelo gás venenoso ocorreria no dia 18 de maio daquele ano.
 
"Cometa pode matar toda a vida na Terra, diz cientista". Foi assim que o jornal San Francisco Call anunciou a opinião do astrônomo francês Camille Flammarion, em fevereiro de 1910. Nem mesmo o grande The New York Times escapou. O jornal escreveu em uma de suas edições que o professor "é da opinião de que o gás cianogênio poderia impregnar a atmosfera e possivelmente extinguir toda a vida do planeta".
  
A publicação nova-iorquina, contudo, alertava que outros cientistas discordavam do francês, já que os gases de um cometa são muito rarefeitos e que o cianogênio poderia, ao entrar em contato com o nitrogênio e dióxido de carbono da atmosfera terrestre, se desfazer. Além disso, o jornal dizia que o planeta já havia passado pela cauda de um cometa anteriormente e nada de anormal foi notado, exceto uma abundante chuva de meteoros.
 
Além disso, como todo bom apocalipse, aquele também teve gente que lucrou com o medo dos outros. Apareceram nas ruas "pílulas anticometa", máscaras de gás e até guarda-chuvas de proteção contra cometa. Crianças em Chicago pediam para ficar em casa com medo do gás. Fazendeiros do Wisconsin tiraram o para-raios de seus celeiros com medo de atrair a pedra. Organizações distribuíam panfletos que orientavam as pessoas a fecharem suas janelas para que o cianogênio não entrasse. Em um caso curioso, relatado pelo Los Angeles Herald, um homem do Estado americano do Arizona entrou em pânico porque a cauda do cometa estaria "sufocando" ele. O homem teve que ser trancado na prisão da cidade de Carter. Segundo o jornal, o americano dizia que a cauda perseguia ele.
 
Apesar disso, cientistas tentaram acalmar a população ao garantir que não havia nenhum risco e a passagem seria, no máximo, um belo espetáculo. Para os não apocalípticos, o Halley foi sim um grande espetáculo. A venda de telescópios disparou. Hotéis lançaram pacotes especiais nas grandes cidades para quem quisesse ver de suas coberturas. O presidente americano William Howard Taft foi ao observatório da Marinha para dar uma espiada, e saiu de lá impressionado com o que viu. O  Halley passou e ninguém morreu por causa dele. E o espetáculo foi atrapalhado pela Lua, mas, por outro lado, o New York Times relata que no dia 18 de maio, entre 22h30 e 23h30, no horário local, até uma chuva de meteoros foi vista, quando diversos "flashes" cortaram o céu.

A pedra de gelo e gás
O cometa Halley é visto há eras pela humanidade. Em 1066, ele passou cinco meses antes de Harold II, o último rei anglo-saxão da Grã-Bretanha, perder o controle do país para os normandos. Em 1301, Giotto viu o cometa e se inspirou nele para pintar a estrela de Belém da Cappella degli Scrovegni, na Itália. Ao longo da história, chineses, babilônios, japoneses e islâmicos também relataram vistas do Halley.
Foi um matemático de Oxford que calculou que ele passaria em ciclos fixos pela Terra e, por isso, deu nome ao cometa: Edmond Halley (1646-1742).
Fonte: Terra

Duas visões de Iapetus

Essas duas imagens globais de Iapetus mostram a extrema dicotomia de brilho da superfície dessa peculiar lua de Saturno. A imagem da esquerda mostra o hemisfério principal da lua e a imagem da direita mostra o hemisfério oposto do satélite. Enquanto que as latitudes baixas e intermediárias do hemisfério principal exibem uma superfície quase tão escura quanto carvão, largos tratos do lado oposto do satélite são quase tão brilhantes quanto a neve. O terreno escuro cobre 40% da superfície e é chamado de Cassini Regio. Os nomes do terreno brilhante são Roncevaux Terra (norte) e Saragossa Terra (sul).
 
Em ambos os hemisférios, a paisagem dominante é de crateras de impactos. A maior bacia conhecida e bem preservada em Iapetus, chama-se Turgis, e tem um diâmetro de 580 km. Ela localiza-se em 17 graus de latitude norte, 28 graus de longitude oeste na borda leste da escura Cassini Regio e é visível no lado direito da imagem da esquerda. A proeminente bacia no lado oposto ao hemisfério principal (na parte inferior esquerda da imagem da direita) está Engelier. Engelier está localizada em 41 graus de latitude sul, 265 graus de longitude oeste, e tem um diâmetro de 504 quilômetros. Sua formação destruiu quase que metade da Gerin, outra grande bacia em Iapetus. Gerin está localizada em 46 graus de latitude sul, 233 graus de longitude oeste e tem um diâmetro de 445 quilômetros. Tortelosa Montes, uma parte da gigantesca cadeia equatorial que foi descoberta pela sonda Cassini em 25 de Dezembro de 2004, é visível na imagem da esquerda como uma fina linha dentro da Cassini Regio, e é a proeminência alta no limbo oeste. Ela continua pelo hemisfério oposto ao hemisfério principal (lado direito da imagem da direita), onde os brilhantes flancos oeste do Carcassone Montes aparece como os pontos brilhantes dominantes dentro da borda oeste da Cassini Regio.
 
A causa da extrema dicotomia de brilho em Iapetus provavelmente se deve a segregação térmica do gelo de água em escala global. Espera-se que normalmente os efeitos térmicos ocorram de forma latitudinal. Isso é, as áreas polares são mais frias do que o terreno equatorial em muitos casos devido ao ângulo mais oblíquo da irradiação solar. Além do mais, um processo adicional é necessário para explicar as diferenças longitudinais. Em um modelo, a poeira escura e avermelhada vem do espaço e preferencialmente deposita no lado principal, formando uma pequena porém crucial diferença entre os hemisférios principal e o oposto, que é suficiente para permitir que o efeito térmico evapore o gelo de água no lado principal completamente, mas somente marginalmente no lado oposto. A extrema baixa rotação de Iapetus, 1904 horas, sua distância do Sol, seu tamanho relativamente pequeno, a sua gravidade na superfície e a sua posição externa dentro do sistema regular de satélites de Saturno são também fatores cruciais que contribuem para as condições dos mecanismos trabalharem como observado.
 
O norte de Iapetus está aproximadamente para cima nas imagens. Iapetus tem um diâmetro de 1471 km. A imagem da direita mostra um mosaico de 60 diferentes imagens obtidas em 10 de Setembro de 2007. A imagem da esquerda é uma composição colorida de três diferentes imagens obtidas através dos filtros infravermelho, verde e ultravioleta, centrados em 752, 568 e 338 nanômetros respectivamente, feitas pela sonda Cassini em 27 de Dezembro de 2004. A imagem foi adquirida a uma distância aproximada de 717000 km de Iapetus e com o conjunto Sol-Iapetus-Cassini em fase com ângulo de 22 graus. A escala na imagem original da esquerda é de aproximadamente 4 km/pixel. Para ser fácil de se fazer as comparações as escalas em ambas as imagens foram configuradas em 1400 m/pixel.
Fonte: http://solarsystem.nasa.gov

Raridade: cometas tornam 2013 ano especial para a Astronomia

Passagem de dois corpos brilhantes, C/2011 L4 PanSTARRS e C/2012 S1 ISON, visíveis a olho nu, fazem deste o Ano dos Cometas
O ano de 2013 é raro para a astronomia. Para muitos, pode ser considerado o Ano dos Cometas. O título se deve à passagem de dois cometas brilhantes, C/2011 L4 PanSTARRS e o C/2012 S1 ISON, visíveis a olho nu. A confluência no mesmo ano de dois cometas perceptíveis sem equipamentos de observação aconteceu pela última vez em 2007. Esses eventos propiciam verdadeiro espetáculo. Grande parte da beleza reside na constituição dos cometas, compostos basicamente por gelo, além de poeira, formada por pequenos fragmentos rochosos e gases congelados.
 
A cauda de um cometa pode chegar a mais de 150 milhões de quilômetros (distância média entre a Terra e o Sol). Conforme Marcelo de Oliveira Souza, Doutor em Física, professor da Universidade Estadual do Norte Fluminense e Coordenador do Clube de Astronomia Louis Cruls (CEFET - Campos dos Goytacazes/RJ), devido a perturbações gravitacionais ou colisões com outros corpos, os cometas passam a seguir órbita próximo ao Sol. Quando isso acontece, a radiação solar aquece a superfície do cometa e os gelos começam a derreter, passando do estado sólido ao gasoso, além de desprender a poeira, formando uma nuvem, composta ainda de gás, em torno do cometa.
  
Essa nuvem é chamada de 'coma', que é afetada pela pressão da radiação da luz do Sol e forma um rastro na direção oposta ao astro, como se o Sol estivesse 'soprando' a coma, formando, assim, a cauda", explica Jorge Márcio Carvano, doutor em Astrofísica e pesquisador do Observatório Nacional, no Rio de Janeiro.
 
Essa constituição é resultado do processo de formação dos planetas. "Durante o processo de formação planetária, estes corpos foram 'expulsos' pelos planetas gigantes das regiões onde eles se formaram, para regiões ainda mais distantes: o cinturão de Kuiper e a nuvem de Oort", elucida Carvano. O Cinturão de Kuiper fica além da órbita de Netuno, em uma área que se estende entre 30 e 50 vezes a distância média da Terra ao Sol, em unidade astronômica (UA). Já em uma região mais afastada, entre 10 mil e 50 mil vezes a distância média da Terra ao Sol, fica a nuvem de Oort. "O Cinturão de Kuiper é considerado a origem dos cometas de períodos curtos e a nuvem de Oort, dos cometas de longo período", esclarece Souza.
 
PanSTARRS: "Enorme cauda"
Desde o final de fevereiro até a primeira quinzena de março, o Cometa PanSTARRS esteve visível para nós, brasileiros. Seu período de maior brilho ocorreu durante seu periélio, quando atingiu o ponto mais próximo do sol, a 45 milhões de quilômetros de distância, em 10 de março. "Esteve próximo o suficiente para que uma grande quantidade do gelo que compõe o núcleo do cometa derretesse e formasse um gigantesco rastro, tornando-se um cometa com uma enorme cauda", relembra Souza.
 
A partir de então, o cometa seguiu sua trajetória para se tornar visível a olho nu para os habitantes do hemisfério norte, e não está mais acessível aos observadores brasileiros. "Para nossas latitudes, o cometa aparece durante o dia, de modo que a claridade ofusca o brilho não só do cometa como dos demais astros", justifica Alexandre Amorim, coordenador de observações do Núcleo de Estudos e Observação Astronômica José Brazilício de Souza (NEOA-JBS) e coordenador da Seção de Cometas da Rede de Astronomia Observacional (REA-Brasil).
 
De acordo com Amorim, o Cometa PanSTARRS foi bastante noticiado pelos americanos e europeus por ser o cometa mais brilhante visível no hemisfério norte desde a aparição do Cometa Hale-Bopp, em 1997. "Os observadores do hemisfério norte não estavam em posição privilegiada para acompanhar os cometas C/2006 P1 McNaught (janeiro de 2007) e o C/2011 W3 Lovejoy (dezembro de 2011), e estes dois cometas foram muito mais espetaculares", argumenta.
 
ISON: "Bastante ativo"
A expectativa maior é pelo Cometa ISON. Ele deve ser detectado através de binóculos a partir do mês de outubro, ao amanhecer, e na segunda quinzena de novembro já deve ser possível vê-lo a olho nu. O ápice do seu brilho deve ocorrer no seu periélio, em 28 de novembro, quando ele deve passar a menos de 2 milhões de quilômetros do Sol. Há a possibilidade de que ele atinja brilho suficiente para ser discernível em plena luz do dia. "Seria uma rara oportunidade de experimentar a mesma sensação daqueles observadores que testemunharam a passagem do Cometa Ikeya-Seki, em outubro de 1965, ou o Cometa Cruls, em setembro de 1882, quando estes dois astros foram visíveis em tais circunstâncias", explica Amorim.
 
No entanto, ainda há dúvidas se o cometa ISON conseguirá resistir à passagem muito próxima do Sol. "O seu núcleo pode ser destroçado", aponta Souza. Mas caso ele sobreviva, deve proporcionar um dos espetáculos mais incríveis da astronomia. Infelizmente, não deve ser possível observá-lo a partir da maior parte do Brasil. Segundo Carvano, duas característica em comum entre os dois cometas são que ambos vêm da nuvem de Oort e estão em órbitas hiperbólicas. "Este tipo de órbita significa que esta vai ser a primeira e possivelmente a única vez que eles vão passar próximos ao Sol. Essa combinação de um cometa 'novo', com possivelmente uma boa quantidade de gelos, passando muito perto do Sol, sugere que o ISON deve ser um cometa bastante ativo", destaca.
Fonte: Terra
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