11 de fev de 2015

Primeira fusão de estrelas é observada por astrônomos

Simulação do sistema MY de Cam e as proporções entre os componentes para refletir os resultados das análises. As estrelas são deformadas pela sua rotação rápida e a força gravitacional do companheiro.<br /> Credito: Javier Lorenzo (Universidade de Alicante)
Em nossa galáxia, a maioria das estrelas são constituídas por sistemas binários ou até mesmo múltiplos e alguns deles recebem o nome de “eclipsantes”, ou seja, consistem em duas ou mais estrelas observadas a partir da Terra, que sofrem eclipses e trânsitos mútuos por ter seu plano orbital de frente para o nosso planeta.Um desses sistemas é o binário eclipsante MY Camelopardalis (MY Cam). Sendo uma das mais maciças conhecidas. A revista Astronomy & Astrophysics (A & A) publicou um artigo com os resultados das pesquisas do Observatório de Calar Alto (Almería), assinado por astrônomos da Universidade de Alicante, do Centro Astrobiology e Conselho Superior (CAB-CSIC) da Investigação Científica e do Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), juntamente com astrônomos amadores.


A fusão das estrelas

Este artigo conclui que a MY CAM é o sistema binário mais maciço já observado, cujos seus componentes duas estrelas do tipo espectral O (estrelas azuis, muito quentes e brilhantes), de 38 e 32 ainda não estão em sua sequência principal e estão extremamente perto uma da outra, com um período orbital de menos de 1,2 dias, ou seja, a menor desse tipo de estrelas nesse período.Isso indica que o binário foi praticamente formado como é agora: as estrelas estavam quase encostando quando foram formadas.O desenvolvimento esperado é a fusão dos dois componentes em um único objeto com mais de 60 massas solares antes de evoluir significativamente. Assim, estes resultados demonstram a viabilidade de alguns modelos teóricos que sugerem que estrelas de maior massa são formadas por fusão de estrelas menos maciças.

 Sistemas binários maciços


Estrelas como o Sol, movendo-se sozinhas na Galáxia, são uma minoria. A maioria das estrelas passam suas vidas amarradas por gravidade a uma estrela companheira (chamadas de sistemas binários), ou a várias outras (sendo então chamas de sistemas múltiplos). “Nestes sistemas, se enquadram todas as estrelas que descrevem órbitas em torno de um centro de massa comum. Em particular, são elas são muito mais maciças do que as estrelas como o nosso Sol. Estudos recentes sugerem que essas estrelas de grande massa, são muito maiores e mais quentes do que o Sol.Um exemplo particularmente impressionante é o sistema binário conhecido como My Camelopardalis (MY Cam), na constelação da Girafa. Este objeto é a estrela mais brilhante do aglomerado aberto “Alicante 1″, que foi recentemente identificada como um pequeno berçário estelar por pesquisadores da Universidade de Alicante.

Apesar de ser conhecido há mais de 50 anos o CAM é uma estrela de grande massa, porém foi apenas há dez anos atrás que foi reconhecido como um sistema binário eclipsante, um sistema em que uma estrela passa na frente da outra cada vez que completa a órbita, levando à mudanças no brilho do sistema que percebemos a partir da Terra. Por um estudo da luz que vem delas, e a simples aplicação da lei da gravitação universal de Newton, nos permite conhecer muitas das características das estrelas que o compõem.

Para o estudo da MY Cam, os astrofísicos profissionais obtiveram um grande número de espectros do sistema com espectrógrafo FOCES, que operou por muitos anos no telescópio de 2,2m do Observatório de Calar Alto. Usando o efeito Doppler, esses espectros são usados para medir as velocidades com que as estrelas se movem em suas órbitas. Além disso, uma análise pormenorizada das características dos espectros, permitiu aos astrofísicos determinar as propriedades fundamentais dessas estrelas, como a sua temperatura de superfície e o seu tamanho. Para completar o trabalho, eles tiveram a ajuda de astrônomos amadores que mediram as mudanças na quantidade de luz que vem do sistema ao longo da órbita, o que os astrofísicos chamam de curva de luz do sistema. A análise desses dados mostrou que o CAM é um sistema verdadeiramente excepcional.

 Estrelas se movem a uma velocidade de mais de 1.000.000 km/h

A curva de luz mostra que o período orbital do sistema é de apenas 1,2 dias. Dado o grande tamanho das estrelas, elas precisam estar extremamente próximo de serem capazes de realizar rapidamente uma volta completa. As estrelas estão se movendo a uma velocidade de mais de um milhão km / h. Mas estando tão próximas umas das outras, as forças da maré entre elas, obrigam-nas a rodar sobre si mesmas no mesmo período, ou seja, cada estrela gira sobre si mesma em pouco mais de um dia, enquanto o sol, que é muito menor, gira em torno de si mesmo uma vez a cada 26 dias “. As estrelas são como peões gigantes e cada ponto da superfície move-se com uma velocidade de mais de um milhão km / h. Cada uma tem 700 vezes o raio da Terra, mas liga-se aproximadamente ao mesmo tempo.

” Explica Sergio Simon, pesquisador da IAC e um dos autores do artigo.Mas também, as estrelas são extremamente maciças. Suas massas são 38 e 32 vezes a massa do Sol. Algumas dessas grandes estrelas não se encaixam tão facilmente em uma órbita tão pequena, e a conclusão do estudo é que na verdade elas estão se tocando e o material das camadas exteriores está se misturando, resultando num envolucro comum (o que é conhecido como binário de contato). MY Cam é um binário de contato dos mais maciços conhecidos, dentre os quais os seus componentes são tão jovens que ainda não começaram a evoluir.Segundo Ignacio Negueruela, outro autor do estudo da Universidade de Alicante, este é o aspecto mais interessante da MY Cam desde que o futuro previsível confirma algumas das suas teorias atuais de formação de estrelas extremamente massivas.

As propriedades de dois componentes de MY Cam sugerem que são estrelas extremamente jovens formadas nos últimos dois milhões de anos. Esta juventude extrema permite suspeitar que o sistema foi formado essencialmente, mas talvez as duas estrelas não estavam se tocando inicialmente, como é agora. À medida que envelhecem, o caminho natural é se tornarem maiores.

Dado que não há espaço entre elas, esse processo levará à fusão das duas estrelas em um único objeto, um verdadeiro mastodonte estrelar. Os detalhes do processo de fusão não são conhecidos, porque nunca foram vistos antes. Alguns modelos teóricos sugerem que o processo de fusão é extremamente rápido, liberando uma grande quantidade de energia em uma espécie de explosão. Outros estudos favorecem um processo menos violento. De qualquer forma, muitos astrofísicos acreditam que a fusão dos componentes de um binário de contato é provavelmente a maneira mais eficaz de gerar estrelas extremamente massivas. MY Cam é o primeiro exemplo de um sistema que pode levar a um destes corpos.

Segundo novo modelo, universo é eterno e sem singularidades

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Uma das grandes descobertas científicas do século passado foi a confirmação de que o universo está em expansão, conforme previsto pela Teoria do Big Bang. Foi algo tão importante que os engenheiros que a fizeram ganharam o Nobel de Física. A Teoria do Big Bang, resultado da Teoria da Relatividade aplicada ao universo, causou uma comoção no início, sendo rejeitada pela comunidade científica e ganhando alguns inimigos importantes, como o astrofísico Fred Hoyle que, numa tentativa de ridicularizá-la, criou o nome “Big Bang. Apesar de bem aceita hoje, a Teoria do Big Bang tem os seus problemas. Ela explica de forma satisfatória o universo como está agora, e explica também os últimos 13 bilhões de anos, mas o problema é quando você avança mais ainda em direção ao passado e encontra um beco sem saída: a singularidade. Não tem como evitar uma singularidade no passado, pelo menos não utilizando a Teoria da Relatividade. Recentemente, alguns físicos, trabalhando com a relatividade e a mecânica quântica, acabaram chegando a um modelo (ainda mais incompleto que o Big Bang) em que não há uma singularidade.

Os cientistas Ahmed Farag Ali, da Universidade de Benha, Egito, e Saurya Das, da Universidade de Lethbridghe em Alberta, Canada, não estavam procurando resolver o problema da singularidade, mas de casar a relatividade com a mecânica quântica. Sem querer, acabaram criando uma nova teoria em que não há singularidade, em que o universo é eterno. O trabalho deles parece bem complexo. A dupla estava analisando as ideias do físico teórico David Bohm, que estava explorando a substituição de geodésicas clássicas (o menor caminho entre dois pontos em uma superfície curva é chamada de geodésica) por trajetórias quânticas. Estas curvas foram aplicadas a equações quântica criadas nos anos 1950 pelo físico indiano Amal Kunar Raychaudhuri.

Usando as equações de Raychaudhuri corrigidas para a mecânica quântica, Ali e Das derivaram equações de Friedmann também corrigidas para a mecânica quântica. Estas equações de Friedman descrevem a expansão e evolução do universo dentro do contexto da Relatividade Geral. Se você ainda está me acompanhando, aí vai mais algumas coisinhas: o novo modelo, além de não prever uma singularidade no Big Bang, também não prediz uma singularidade do tipo “big crunch” (o oposto do Big Bang). E ainda dispensam a energia escura.

O modelo descreve o universo como sendo preenchido por um fluido quântico, e neste caso um fluido feito de grávitons, partículas que não tem massa e que são mediadoras da força da gravidade. E só para não ficar muito nas nuvens, outro trabalho relacionado mostra que os grávitons podem formar um condensado de Bose-Einstein. Essa nova hipótese tem o potencial de resolver o problema da singularidade, e ao mesmo tempo explicar a matéria escura e a energia escura. No entanto, os físicos planejam examiná-la com mais rigor antes de fazer afirmações baseadas nela.
Fonte: PhysOrg

Novo tipo de energia pode escapar de buraco negro

buraco negro
Esta ilustração mostra um buraco negro devorando uma estrela. Um buraco negro devora tudo em sua atração gravitacional. O físico Stephen Hawking, porém, propôs que alguma energia pode escapar. Novos dados sugerem como isso poderia ocorrer.

 Cientistas têm observado que a luz não pode escapar da atração de um buraco negro. Porém, algo pode. Isso seria um tipo de energia chamada de radiação Hawking. Até o momento, ninguém jamais testemunhou a radiação Hawking. Mas um cientista diz que tem evidências que levam a isso: energia escapando de um tipo experimental de buraco negro em laboratório. Se outros cientistas conseguirem repetir suas descobertas, eles também teriam evidências de que a radiação Hawking realmente existe.Daniele Faccio chama a nova experiência de “um trabalho inovador, incrível.” O físico da Heriot-Watt University, em Edimburgo, na Escócia, não participou da pesquisa. Ele diz que o novo trabalho, “demonstra algo que todo mundo achava que era impossível.”

O buraco negro é um lugar no espaço onde uma grande quantidade de massa é embalado em um pequeno volume. Um buraco negro supermassivo tem uma tão intensa gravidade (devido à sua grande massa) que a sua força atrativa poderia desempenhar um grande papel na realização de uma galáxia inteira. Os cientistas costumavam acreditar que nada – nem mesmo a luz – poderia escapar de um buraco negro. Mas na década de 1970, o físico Stephen Hawking, da Universidade de Cambridge, na Inglaterra, introduziu uma nova ideia. Ele sugeriu que algumas partículas podem, de fato, escapar.  Sua ideia veio do mundo da física quântica. Suas regras governam o movimento e comportamento das partículas que são menores do que os átomos.

De acordo com físicos quânticos, os pares de partícula estão sempre surgindo. Mas uma vez que elas colidem, desaparecem novamente.O que aconteceria se essas partículas se fossem formadas na borda de um buraco negro e apenas um fosse atraído? Perguntou-se Hawking. Uma outra partícula poderá escapar, concluiu. E o que seria parecido com essa partícula estava vindo do buraco negro. Ao longo do tempo, com partículas sobreviventes suficientes – eventualmente chamadas radiação Hawking – poderiam fazer todo um buraco negro evaporar.Durante décadas, os cientistas têm procurado a radiação Hawking, obtendo provas experimentais, no entanto, tem sido algo complicado para eles. Afinal, ele só iria aparecer em buracos negros, e os físicos não têm acesso a eles. (O mais próximo está à milhares de anos-luz de distância.) A radiação Hawking também seria tão fraca que até mesmo os telescópios não poderiam pegá-la.

Buraco negro analógico

Jeff Steinhauer é um físico da Technion-Israel Institute of Technology, em Haifa. Para sua nova experiência, Steinhauer não construiu um buraco negro real. Em vez disso, ele construiu um analógico, um dispositivo que imita algumas propriedades do real buraco negro. Em vez de luz e matéria, seu buraco negro foi construído para aprisionar som.Muito semelhante a luz, o som se propaga como uma onda. Para entender como o buraco negro de Steinhauer funciona, imagine um jato voando mais rápido do que a velocidade do som. Agora imagine que o jato faz um barulho. Apesar do piloto bater na janela do cockpit. Devido ao jato estar voando tão rápido, as ondas de som daquela batida não conseguem sair adiante do jato.

Todas ficam para trás.- O experimento de Steinhauer criou uma situação bastante similar. Ele acelerou um fluxo de átomos ultrafrios em velocidades super rápidas. O ponto onde os átomos estavam se movendo era mais rápido do que o som que se tornou em uma espécie de ponto negativo. Isso o tornaria similar ao horizonte de eventos de um buraco negro. Ponto em que não há luz e nem matéria que poderão escapar. Qualquer onda de som criada atrás do horizonte de eventos do laboratório deve ser atraída de forma semelhante.No entanto, algumas ondas sonoras escaparam, diz Steinhauer. Ele conclui que esta é uma evidência de radiação Hawking.

Ele descreveu suas descobertas em 12 de Outubro na Nature Physics.O físico William Unruh, da University of British Columbia, em Vancouver, no Canadá, passou décadas estudando sobre buracos negros e radiação Hawking. A nova experiência é “provavelmente o mais próximo que alguém já chegou de encontrar evidências de radiação Hawking”, disse ele à Science News. Ao mesmo tempo, ele diz que as ondas sonoras em fuga podem estar vindo de outro lugar. Então, por enquanto, ele argumenta, que são necessários mais experimentos: “Eu não diria que o caso esteja comprovado.”Um buraco negro sônico é diferente de outro no espaço. Encontrar radiação em um buraco negro analógico construído em laboratório “não prova que pode ocorrer em buracos negros reais”, disse Unruh à Science News. “Porém, aumenta a minha confiança sobre o assunto.”
Fonte: https://cienciasetecnologia.com/

Esta estrela tem um bilhão de km de diâmetro

UY Scuti maior estrela conhecida

O universo é um lugar tão grande que é fácil, ao mesmo tempo, ficar perplexo com as medições que os astrônomos fazem e não compreender direito o quão imensas essas coisas podem ser. O tamanho da UY Scuti, possivelmente uma das maiores estrelas que já observamos, é certamente desconcertante. Não surpreendentemente, a UY Scuti é classificada como uma estrela “hipergigante” – a classificação que vem depois de “supergigante” e “gigante”. Ainda que seu tamanho a torne a maior já vista, ela não é a mais massiva conhecida. A massa da nossa estrela hipergigante é provavelmente um pouco mais de 30 vezes a massa do nosso sol, o que não a deixa nem perto do topo da lista de estrelas de maior massa. Essa honra é de uma estrela com o nome encantador e muito criativo de R136a1, que tem nada menos do 265 vezes a massa do nosso sol, mas apenas 30 vezes o raio dele.

 Massa e tamanho físico nem sempre estão correlacionados para as estrelas, particularmente no caso das gigantes. Assim, enquanto a UY Scuti tem apenas 30 vezes mais massa do que o sol, seu raio alcança algum lugar na região de 1.700 vezes maior do que o raio do nosso astro-rei. Como faz parte de uma classe de estrelas que varia em brilho porque varia em tamanho, este número também é suscetível a mudanças ao longo do tempo. A margem de erro nesta medida é de cerca de 192 raios solares. É por causa desta incerteza que optamos por usar “possivelmente uma das maiores estrelas” no nosso primeiro parágrafo. Se ela for menor por 192 raios solares, existem outras candidatas que poderiam ultrapassar a UY Scuti. O tamanho aproximado da estrela é de aproximadamente 1 bilhão de quilômetros, ou quase oito unidades astronômicas – uma unidade astronômica é a distância entre a Terra e o sol.

Este tamanho é grande o suficiente para ir além de Júpiter. A parte complicada em medir estrelas é que, ao contrário de corpos totalmente sólidos, elas têm bordas difusas. A maioria das estrelas não têm uma superfície rígida onde o gás termina e o vácuo começa, o que serviria como uma linha divisória sólida e fácil marcando o fim da estrela. Portanto, a fim de definir utilmente a “borda” de uma estrela, usamos a localização da fotosfera. A fotosfera é onde a estrela torna-se transparente à luz, e onde os fótons – isto é, partículas de luz – consegue escapar. Para a astrofísica, isto é a superfície da estrela, já que este é o ponto no qual os fótons podem deixá-la.

Para esclarecer, a fotosfera não é onde o gás da estrela termina – estrelas também têm atmosferas, que são transparentes à luz e que vão além da fotosfera. Mas a atmosfera não é considerada parte da estrela quando se trata de definir o seu raio. Para a UY Scuti, cuja fotosfera se estende para além da órbita de Júpiter, isto significa que a luz produzida no centro da estrela não seria capaz de fluir livremente dela até que ultrapassasse o maior planeta do sistema solar. Além deste ponto, haveria ainda uma atmosfera difusa e quente, e uma grande quantidade de gás e poeira se perderia da estrela ao longo dos anos. Esta nebulosa de gás perdido pela estrela pode se estender por até 400 unidades astronômicas – ou 10 vezes mais longe do que a distância entre a Terra e Plutão. Em uma comparação mais mundana, seria o equivalente a aproximadamente 540 milhões de campos de futebol.
Fonte: Hypescience.cm

Via Láctea pode ser um gigantesco buraco de minhoca

Via Láctea pode ser um gigantesco buraco de minhoca

Os físicos não sabem para onde o túnel galáctico levaria, mas garantem que ele deve ser "estável e navegável". [Imagem: Davide/Paolo Salucci]

Sistema de transporte intergaláctico


Você acreditaria que a Via Láctea inteira pode ser um gigantesco buraco de minhoca, um "sistema de transporte intergaláctico"? Pois com base nos últimos dados e cálculos dos físicos, nossa galáxia pode, em teoria, ser um enorme buraco de minhoca, um túnel no espaço-tempo capaz de nos levar aos confins do Universo. E, se isso for verdade, a Via Láctea seria um buraco de minhoca "estável e navegável. Esta é a hipótese levantada por uma equipe de físicos indianos, italianos e norte-americanos que, de quebra, tenta estimular seus colegas cientistas a repensar a matéria escura "com mais precisão".

"Se combinarmos o mapa da matéria escura na Via Láctea com o modelo mais recente do Big Bang para explicar o Universo, e aventarmos a hipótese da existência de túneis no espaço-tempo, o que temos é que a nossa galáxia realmente poderia conter um desses túneis, e que o túnel poderia até mesmo ser do tamanho da própria galáxia," explica Paolo Salucci, astrofísico da Escola Internacional de Estudos Avançados (SISSA), na Itália. "Mas há mais: Nós poderíamos até mesmo viajar por este túnel, uma vez que, com base em nossos cálculos, ele pode ser navegável, exatamente como aquele que vimos no recente filme Interestelar," acrescenta o cientista.

Buracos de minhoca

Embora túneis no espaço-tempo - ou buracos de minhoca ou Pontes de Einstein-Rosen - tenham ganho popularidade entre o público por meio dos filmes de ficção científica, eles têm sido o foco de atenção de pesquisas sérias dos físicos há décadas - Albert Einstein e Nathan Rosen publicaram seu trabalho em 1935 e levaram a fama, mas Ludwig Flamm havia publicado um trabalho sobre túneis no espaço-tempo em 1916. Mais recentemente, os buracos de minhoca foram a grande estrela do filme Interestelar, de Christopher Nolan.

O que tentamos fazer em nosso estudo foi resolver a equação fundamental na qual a astrofísica 'Murph' [personagem do filme, interpretada por Jessica Chastain] estava trabalhando. É evidente que nós fizemos isso muito antes de o filme sair," brinca Salucci. "É, de fato, um problema extremamente interessante para estudos da matéria escura. "Obviamente não estamos afirmando que nossa galáxia definitivamente é um buraco de minhoca, mas simplesmente que, de acordo com os modelos teóricos, esta hipótese é uma possibilidade," acrescenta. Mas será que essa teoria poderia ser testada experimentalmente?

"Em princípio, poderíamos testar a hipótese comparando duas galáxias - nossa galáxia e outra, muito próxima, por exemplo a Nuvem de Magalhães, mas ainda estamos muito longe de qualquer possibilidade real de fazer essa comparação," responde Salucci.

Matéria Escura? Fala sério

Para chegar às suas conclusões, os astrofísicos combinaram as equações da Relatividade Geral com um mapa extremamente detalhado da distribuição da matéria escura na Via Láctea, obtido em um estudo realizado pela equipe em 2013. "Além da hipótese da ficção científica, nossa pesquisa é interessante porque propõe uma reflexão mais complexa sobre a matéria escura," explica o físico, que conclama seus colegas a "falar mais sério" sobre a hipótese da matéria escura. Ele salienta que os cientistas vêm tentando há muito tempo explicar a matéria escura levantando a hipótese da existência de uma partícula específica, o neutralino, que, no entanto, nunca foi identificada no LHC e nem observada no Universo.

Mas também existem teorias alternativas que não se baseiam nessa partícula "e talvez seja a hora de os cientistas levarem essa questão mais a sério," recomenda Salucci, sem ser muito ácido em suas críticas às atuais teorias da matéria escura. A seguir ele acrescenta suas próprias ideias e os caminhos que as discussões deveriam tomar. A matéria escura pode ser 'outra dimensão', talvez até mesmo um sistema central de transporte galáctico. De qualquer forma, nós realmente precisamos começar a nos perguntar o que a matéria escura é," conclui Salucci.
Fonte: Inovação Tecnológica

Espiral espetacular pode envolver a Via Láctea



Observações recentes detectam braço da galáxia com amplitude de 360 graus
Astrônomos precisaram de um século inteiro após a descoberto da primeira espiral celestial para provar que a própria Via Láctea é uma espiral gigante.

Mapear uma galáxia não é fácil quando se vive dentro dela. Astrônomos precisaram de um século inteiro após a descoberto da primeira espiral celestial para provar que a própria Via Láctea é uma espiral gigante. Seus braços espirais comprimem gás e poeira interestelar, fazendo com que nuvens de gás se tornem densas, colapsem e criem novas estrelas; as estrelas recém-nascidas mais brilhantes iluminam os braços com tanta glória que galáxias espirais parecem brilhantes furacões cósmicos. A Via Láctea tem vários desses braços. Agora, astrônomos da China descobriram que um deles pode circundar a galáxia inteira, colocando nosso lar galáctico em um grupo de elite entre seus vizinhos espirais.

O braço espiral é chamado de Scutum-Centaurus, em homenagem a duas das constelações vistas a partir da Terra por onde ele passa. Mesmo antes da nova descoberta, muitos astrônomos consideravam Scutum-Centaurus um dos maiores braços espirais da Via Láctea. Ele surge na extremidade da barra da Via Láctea, uma longa estrutura em forma de charuto no centro da galáxia. O braço se estica para fora em sentido anti-horário, passando entre nós e o centro galáctico antes de se estender totalmente até o outro lado da Via Láctea. Em 2011, astrônomos descobriram que esse braço chega até o lado mais distante da galáxia e volta a se aproximar do nosso lado.
Agora o astrônomo Yan Sun do Observatório da Montanha Púrpura em Nanjing, na China, e seus colegas sugerem que o Braço Scutum-Centaurus pode se estender ainda mais longe. Usando um grande rádio-telescópio com um prato de 13,7 metros, os astrônomos procuraram as densas nuvens de gás interestelar que marcam braços espirais. Esse gás é composto principalmente de hidrogênio molecular, algo difícil de detectar. Em vez disso, a equipe de Sun procurou ondas de rádio da segunda molécula mais numerosa, o gás monóxido de carbono.

BRAÇO AO REDOR DA GALÁXIA: Scutum-Centaurus pode ser o mais longo braço espiral da galáxia, envolvendo a Via Láctea inteira. O braço começa na extremidade da barra galáctica e espirala para fora em sentido anti-horário; a extensão de 2011 desse braço está marcada pelos símbolos azul-turquesa no canto inferior direito, enquanto a nova extensão é marcada pelos símbolos azul-turquesa no canto superior direito. O Sol é o ponto vermelho no Braço de Órion (Local).
Os astrônomos detectaram 48 nuvens moleculares novas, além de 24 outras que pesquisadores anteriores já haviam observado na galáxia exterior. As nuvens ficam cerca de duas vezes mais longe do centro da galáxia que nosso sistema solar: enquanto o Sol está localizado a cerca de 27 mil anos-luz do centro galáctico, as novas nuvens ficam de 46 a 67 mil anos-luz de distância. Como os astrônomos relatam na edição de 10 de janeiro de 2015 do periódico The Astrophysical Journal Letters, essas 72 nuvens se alinham ao longo de um segmento anteriormente desconhecido do braço espiral que tem cerca de 30 mil anos-luz de comprimento.

O mais impressionante, de acordo com os astrônomos, é que o segmento pode se estender da parte mais externa de Scutum-Centaurus, o que tornaria esse braço ainda mais longo. Se for o caso, o braço realmente realiza um giro de 360 graus ao redor da galáxia. “Isso é incrível”, declara Robert Benjamin, da University of Wisconsin-Whitewater, astrônomo que não se envolveu na descoberta. “Isso é raro”, observa Thomas Dame, astrônomo do Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian. “Eu aposto que precisaríamos observar dezenas de imagens de galáxias espirais para encontrar uma que nos convencesse de que seria possível acompanhar um braço que desse uma volta de 360 graus”. Dame ajudou a descobrir a extensão de 2011 do Braço Scutum-Centaurus. “Minha impressão era que havíamos encontrado o final dele”, declara o pesquisador, “Então eu fiquei muito surpreso ao ver isso”.

Mas existe um problema: um intervalo com 40 mil anos-luz de comprimento entre o fim do segmento que astrônomos descobriram em 2011 e o início do novo. Assim, apesar de Benjamin e Dame alegarem que as nuvens quase certamente representam a descoberta de um novo segmento de braço espiral, ele pode não ser realmente parte do Braço Scutum-Centaurus. Felizmente, cientistas sabem como testar a nova alegação: procurar por nuvens moleculares no intervalo. “Nos próximos anos, deve ser fácil confirmar ou refutar a hipótese deles”, explica Benjamin.

Se a proposta se sustentar, nossa galáxia vista de longe deve ser mais impressionante do que se pensava anteriormente. A maioria das espirais é modesta, mas algumas galáxias prestigiosas, conhecidas como Espirais de “Grand Design” [desenho majestoso/grandioso, em tradução livre], ostentam sua beleza. O protótipo é a incrível Galáxia do Rodamoinho, uma das mais belas em todo o Universo. “Eu não acho que sejamos tão espetaculares quanto a Galáxia do Rodamoinho”, lamenta Benjamin. O Rodamoinho provavelmente deve sua aparência formidável a uma galáxia que a orbita, acelerando seu disco e intensificando sua espiral. Em nossa galáxia, a barra em rotação pode desempenhar um papel semelhante, e a tentadora descoberta de um braço espiral em 360 graus, aponta Benjamin, certamente fortalece a ideia de que nós também vivemos em uma Espiral de Grand Design – uma galáxia tão atraente que pode provocar inveja em suas vizinhas espirais a milhões de anos-luz de distância.
Fonte: Scientific American Brasil


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