28 de novembro de 2018

A Parker Solar Probe é a maior inovação de 2018

Uma ilustração de Parker se aproximando do sol. NASA / Johns Hopkins APL / Steve Gribben

Não há escassez de inovação na lista de missões da NASA. Quer você esteja pousando em Marte ou entrando em órbita ao redor de um planeta alienígena , as missões no espaço requerem avanços tecnológicos alucinantes. Este ano, o mais engenhoso elogio da espaçonave (e nosso prêmio de Inovação do Ano ) vai para a sonda Parker Solar da NASA . Esta espaçonave está indo para o lugar mais mortal do sistema solar - o nosso sol. E não está apenas chegando perto: como a NASA gosta de dizer, vai “beijar” nossa estrela infernal .

Nenhuma agência espacial já enviou uma espaçonave tão perto do sol antes. Tentativas anteriores avançaram a cerca de 25 milhões de quilômetros da superfície, mas a Parker Solar Probe irá orbitar o sol a uma distância média de apenas 4 milhões de milhas. Para fazer isso e não derreter em uma pilha pegajosa de metal, é equipado com um escudo térmico revolucionário. A superfície do Sol tem em média cerca de 10.000 graus Fahrenheit, mas a Parker Solar Probe não chega tão perto. A equipe espera que a espaçonave atinja temperaturas de aproximadamente 2.500 graus Fahrenheit, no máximo, durante sua missão de 6,5 anos, e foi construída para superar esse calor sem nenhum problema.

O escudo de calor é composto de um material de carbono-carbono, semelhante ao que é encontrado em alguns tacos de golfe, mas esse carbono foi aquecido. O escudo também possui uma espuma de carbono especial que é composta de 97% de ar. Com uma bela camada de tinta branca na frente para desviar os raios do sol, esta espaçonave está pronta para sobreviver a um ambiente mortal. E toda essa proteção tem apenas 8 pés de diâmetro, 4,5 polegadas de espessura e 160 libras.

Os projetistas da missão tiveram que esperar décadas para que a tecnologia se tornasse disponível. Afinal, se você está indo tão perto do sol e seu escudo de calor não está à altura da tarefa, o resto da espaçonave não tem chance.

E não é apenas a missão ou o sistema de proteção térmica que a torna digna da mais alta honra da PopSci : a Parker Solar Probe também é equipada com algum novo software autônomo. Como a espaçonave tem uma jornada tão longa - 6,5 anos para entrar na órbita correta -, a equipe teve que se certificar de que Parker pudesse corrigir sua posição, ou "atitude", se ela mudasse um pouco demais para ambos os lados. O design de proteção do escudo de calor é totalmente inútil se não estiver apontado para o sol, então os engenheiros adicionaram sensores para detectar calor em pontos inadequados e corrigir os ângulos de vôo conforme necessário.

Desde o lançamento em 12 de agosto, a Parker Solar Probe já passou o sol a uma distância de apenas 15 milhões de milhas, superando todos os recordes anteriores . Também aconteceu de estar indo a 213.000 milhas por hora na época, tornando-a a espaçonave mais rápida de todos os tempos . Ele não vai desistir do recorde tão cedo: ou quando a Parker se aproximar do sol por volta de 2025, ele estará dando zoom em torno da estrela a uma incrível velocidade de 430.000 milhas por hora .

Entender o clima e o comportamento do sol é importante porque grandes eventos solares têm um impacto direto na Terra, assim como nossos satélites em órbita . Esta missão revolucionária se propõe a resolver alguns dos maiores mistérios que temos sobre nosso reator de fusão gigante no céu. Parker é o destaque claro do BOWN 2018: é uma espaçonave que estará batendo recordes - e mudando campos inteiros de pesquisa - nos próximos anos.
Fonte: Popsci.com

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