IC 342 – A galáxia escondida

A IC 342 é um objeto cósmico que desafia os astrônomos. Embora seja brilhante, a galáxia está localizada perto do equador do disco galáctico da Via Láctea, onde o céu é repleto de gás cósmico, estrelas brilhantes, e espessas faixas de poeira escura. Para os astrônomos observarem a intrigante estrutura da IC 342, eles precisam vasculhar através de uma grande quantidade de material contido dentro da nossa própria galáxia. Como resultado, a IC 342 é difícil de ser registrada e isso dá a ela o apelido de Galáxia Escondida.  Localizada próxima da Via Láctea, em termos astronômicos, essa galáxia espiral estaria entre as mais brilhantes do céu se não fosse pela sua localização no meio de tanta poeira. A galáxia é muito ativa, como é indicado pela grande quantidade de cores  visíveis nessa imagem do Hubble, que mostra a região bem central da galáxia. Uma mistura de regiões de formação de estrelas azuis e quentes, avermelhadas, regiões de gás mais frio, e linhas de poeira opacas podem ser vistas na imagem, tudo isso junto ao redor do núcleo brilhante da galáxia. Em 2003, os astrônomos confirmaram que esse núcleo da galáxia é um tipo específico de região central conhecida como um núcleo HII, o nome indica a presença de hidrogênio ionizado. Os núcleos desse tipo são caracterizados por criarem muitas novas estrelas quentes.

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