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Atividade na Lua Encélado de Saturno Pode Ser Causada Por Uma Cortina de Erupções

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Uma nova pesquisa usando dados da missão Cassini da NASA sugere que a maior parte das erupções da lua de Saturno, Encélado, pode ser uma cortina difusa, ao invés de jatos discretos. Muitas feições que parecem ser jatos individuais de material entrando em erupção ao longo de todo o comprimento de fraturas proeminentes na região polar sul da lua, podem na verdade ser fantasmas criados pela ilusão de óptica, de acordo com esse novo estudo.


A pesquisa foi publicada na edição de 6 de Maio de 2015 da revista Nature.

“Nós acreditamos que a maioria das atividades observadas representam cortinas de erupções das fraturas conhecidas como listras de tigres, ao invés de serem gêiseres intermitentes ao longo delas”, disse Joseph Spitale, principal autor do estudo e um cientistas participante da missão Cassini no Planetary Science Institute, em Tucson, no Arizona. “Alguns jatos proeminentes provavelmente são o que eles parecem ser, mas a maior parte da atividade vista nas imagens pode ser explicada sem os jatos serem discretos”.

Analisando as imagens da Cassini das erupções em Encélado, Spitale e seus colegas notaram um brilho de fundo apagado presenta na maior parte das imagens. As feições de erupções mais brilhantes, que parecem como jatos discretos, parecem ser intermitentes, mas sobrepostas a esse brilho de fundo. Os pesquisadores modelaram as erupções em Encélado, como cortinas uniformes ao longo das fraturas de listra de tigre. Eles encontraram que o brilho fantasma aparece em locais onde o observador está olhando através de um vinco nessa cortina. Os vincos existem pois as fraturas na superfície de Encélado são mais onduladas do que linhas perfeitamente retas. Os pesquisadores acreditam que essa ilusão de óptica é responsável pela maior parte das feições que parecem ser jatos individuais.

“A direção de observação tem um papel importante em onde os jatos fantasmas aparecem”, disse Spitale. “Se você, por acaso, rotacionar a sua perspectiva ao redor do polo sul de Encélado, esses jatos irão aparecer e desaparecer. Os jatos fantasmas em imagens simuladas produzidos pelos cientistas se alinham muito bem com algumas das feições observadas nas imagens reais da Cassini que parecem ser colunas de discretas de jatos. A correspondência entre os dados simulados e os dados observados sugerem que muito da estrutura de jato discreto é uma ilusão, de acordo com os pesquisadores. Erupções em forma de cortina ocorrem na Terra, onde a rocha derretida, ou magma surge das fraturas profundas. Essas erupções, que normalmente criam cortinas espetaculares de fogo, são vistas em locais como o Havaí, a Islândia e a Ilha Galápagos.

“Nosso entendimento de Encélado continua a se desenvolver, e nós ainda esperamos surpresas ao longo do caminho”, disse Linda Spilker, cientista de projeto da Cassini no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, em Pasadena, na Califórnia, e que não está envolvida nesse estudo. “Esse pequeno mundo gelado está se tornando mais interessante, à medida que entendemos mais sobre seu oceano em subsuperfície e sobre a sua atividade geofísica. A missão Cassini-Huygens é um projeto cooperativo da NASA, ESA, e da Agência Espacial Italiana. O Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, em Pasadena, na Califórnia gerencia a missão para o Sicence Mission Directorate da agência em Washington. O centro de operações de imageamento da Cassini fica baseado no Space Science Institute em Boulder no Colorado.

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